Pourquoi ABBA est-il si populaire dans le monde ?

Lorsque vous avez vendu autant de disques qu’Abba et seuls les Beatles en ont vendu davantage les chiffres précis deviennent flous. Ils disparaissent dans une stratosphère statistique occupée par une minuscule élite de mégastars mondiales. Il y a tout simplement trop de territoires à couvrir, trop de sorties à suivre, trop de chiffres à jongler.

abba

Le groupe suédois ABBA a fait irruption sur la scène mondiale il y a 40 ans ce mois-ci et reste l’un des groupes les plus populaires de tous les temps.

Tout ce que l’on peut dire avec certitude, c’est que le quatuor suédois a vendu plus de 380 millions d’albums et de singles depuis qu’il s’est fait connaître il y a 40 ans ce mois-ci, en remportant le concours Eurovision de la chanson 1974 avec une interprétation de Waterloo qui reste le point culminant de cette fête transcontinentale au fromage tant décriée.

abba album

À son apogée commerciale, à la fin des années 70, Abba était réputé pour sa contribution aux exportations suédoises, juste derrière Volvo. La demande pour leur musique était telle que leur direction a dû s’arranger pour que les redevances de l’Union soviétique soient payées en droits sur les produits pétroliers plutôt qu’en roubles frappés d’embargo.

Il s’agissait d’une popularité sans précédent pour un groupe non anglophone, et alors que l’industrie de la musique enregistrée s’habitue aux circonstances réduites de l’ère numérique, il semble peu probable qu’un autre artiste fasse un jour mieux. Entre-temps, réhabilités par la critique et encouragés par la comédie musicale Mamma Mia ! qui a été jouée par plus de 54 millions de personnes dans le monde, les disques du groupe continuent de se vendre. Un jour, Abba pourrait bien avoir vendu un demi-milliard de disques.

 

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Pour autant, leur musique reste une curieuse anomalie un son au succès universel, basé non pas sur la lingua franca émeutière et sexualisée du rock ou du r’n’b, mais sur des valeurs plus familiales, plus sobres et européennes. Si le rock’n’roll est synonyme d’évasion et de marginalité, les chansons pop d’Abba mettent en lumière les rêves et les déceptions de ceux qui n’ont jamais voulu se rebeller. Résumés dans l’extase tumultueuse de Dancing Queen ou le fatalisme en cascade de The Winner Takes It All, les espoirs et les craintes de la banlieue n’en sont pas moins épiques et valables. Et il y a beaucoup plus de gens qui y vivent.

Les rêves des Suédois

 

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« La clé d’Abba est son côté suédois discret », explique Carl Magnus Palm, auteur de la biographie définitive du groupe Abba : Bright Lights, Dark Shadows. « Plus précisément, c’est l’importance dans leur musique des chansons folkloriques suédoises et d’un son appelé Schlager, qui signifie « tube » en allemand. » Dépourvu d’influences rythmiques, blues ou soul, et d’un kitsch et d’un sentimentalisme excessifs pour des oreilles modernes, le son d’Europe centrale du Schlager était extrêmement populaire la bande-son d’un million de vacances en camping et de soirées cabaret. « Ce n’est pas une musique cool », dit Palm, « mais Abba a grandi en aimant le Schlager et ils ont ajouté d’autres choses qu’ils aimaient comme les Beach Boys et les Beatles à ce modèle simple. Des millions de personnes y ont adhéré.

 

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« Et il y a aussi un côté nordique mélancolique, même dans les chansons les plus joyeuses d’Abba. Même dans Mamma Mia, il y a une couche supplémentaire de tristesse que l’on n’entendrait pas dans un disque contemporain de The Brotherhood of Man, par exemple. Il y a une profondeur dans Abba qui laisse entrevoir une profonde tristesse ».

Cette tristesse n’a pas été imaginée ou inventée. Les quatre membres d’Abba ont tous connu des peines personnelles en grandissant dans la Suède de l’après-guerre, de la pauvreté familiale à la froideur parentale en passant par une timidité débilitante. Benny Andersson et Anni-Frid « Frida » Lyngstad sont tous deux devenus des parents célibataires avant d’avoir atteint l’âge de 20 ans ; chacun a dû prendre la décision de laisser ses enfants derrière lui pour se consacrer à la musique.

 

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« Pour ressembler à Abba », dit-il, « il faut être Abba ».

Au fur et à mesure que le succès d’Abba grandissait, Benny (barbu) épousait Frida (brune) et Björn Ulvaeus, imberbe, épousait la blonde Agnetha Fältskog, avant que les deux couples ne divorcent vers la fin du groupe. Ces ruptures conjugales ont imprégné les derniers albums d’Abba, Super Trouper et The Visitors, d’un pathos et d’une résignation très adultes, qualités qui ont permis d’écarter les critiques selon lesquelles le groupe ne faisait que de la pop insipide et bon enfant. Mais le malheur d’Anni-Frid est d’un autre ordre. « Le passé de Frida est si douloureux qu’on n’y croirait pas s’il s’agissait d’une œuvre de fiction », dit Palm.

 

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Née hors mariage en 1945, fille d’un soldat allemand occupant et d’une jeune Norvégienne, Synni Lyngstad, Frida a grandi sans père et a été ostracisée comme l’un des « Tyskerbarnas » (enfants allemands). Elle et sa mère ont déménagé en Suède pour prendre un nouveau départ, mais Synni est morte subitement d’une infection rénale. Élevée dans des circonstances difficiles par sa grand-mère travailleuse mais distante, Frida a naturellement développé une vision morose de la vie.

Une fille renfermée et ordinaire, dotée d’une voix étonnante et de magnifiques vêtements faits main, qui a désespérément besoin d’une figure paternelle c’est presque trop, même pour une chanson d’ABBA. (Un malheur à peine croyable a suivi Frida même après la fin d’Abba. En 1992, elle a épousé le prince Heinrich Ruzzo Reuss de Plauen, né en Suisse, pour devenir une véritable princesse. Mais le prince est mort d’un lymphome peu de temps après que la fille aînée de Frida, Lise-Lotte, ait été tuée dans un accident de voiture.)

Super ABBA

Lorsque le groupe a enfin connu le succès, l’une de ses forces était qu’il ne s’agissait pas de nouveaux venus arrivant avec les premières chansons qu’ils avaient écrites. Tous les quatre avaient plus de dix ans d’expérience dans l’écriture de chansons, l’enregistrement et les tournées exténuantes des centaines de dates par an, parfois trois spectacles par jour à travers les impitoyables folkparks municipaux de Suède.

Björn avait été un membre clé des Hootenanny Singers (« le pire nom qu’un groupe ait jamais eu », a-t-il dit un jour. « C’est tellement laid, il n’est probablement battu que par Abba ») et Benny jouait avec le groupe de rock suédois The Hep Stars. Agnetha a déjà une carrière inégale en chantant du Schlager et Frida chante du blues et du jazz. Bien qu’ils aient formé Abba à un moment où leurs fortunes individuelles étaient au plus bas, le groupe était en fait une sorte de supergroupe.

« Ils ont eu la chance de pouvoir se débarrasser de la plupart de leurs mauvaises chansons avant de former Abba », explique Carl Magnus Palm. « Ils étaient alors des artistes chevronnés. Quand vous les voyez à l’Eurovision en 1974, vous pouvez voir qu’ils ne sont pas nouveaux sur scène. Ils sont sûrs d’eux, ils savent ce qu’ils font. Et ils ont peut-être eu la chance de n’être initialement populaires qu’en Suède et en Scandinavie pendant les premières années d’Abba, en 1972 et 1973. Au moment où ils sont arrivés sur la scène internationale avec Waterloo, ils avaient une image beaucoup plus claire de ce qu’ils voulaient être ».

Ce qu’ils voulaient être, c’était quelque chose de nouveau dans le domaine de la pop les chansons conviviales du Schlager alliées à une écriture méticuleuse et à une production géante de type « mur du son » inspirée du producteur américain visionnaire Phil Spector, des Beach Boys et de la tradition pop anglophone. Le détail est primordial et la clé du succès d’ABBA réside dans l’ingénieur du studio Michael Tretow, qui a créé une forme de double piste qui duplique les instruments et donne au groupe un son énorme. Abba n’avait pas seulement de meilleures chansons. Elles ne ressemblaient à rien de ce que nous avions entendu auparavant.

« Lorsque vous écoutez The Name Of The Game d’Abba, il y a tellement de morceaux, bien plus que vous ne le remarquez au premier abord », observe Neil Tennant, chanteur des Pet Shop Boys récompensé par un Ivor Novello. « Elles sont toutes incroyablement entraînantes et émouvantes à la fois. Ils font doucement remonter cette nostalgie, cette qualité de Phil Spector qui est si merveilleuse. »

Abba s’est dissous à la fin de l’année 1982 et aujourd’hui, même le fan le plus engagé accepte sûrement qu’ils ne travailleront plus jamais ensemble. L’acrimonie juridique des années qui ont suivi la séparation s’est dissipée et, au dire de tous, les quatre anciens membres d’Abba s’entendent bien maintenant. Avec la comédie musicale Mamma Mia qui se joue dans le monde entier permettant à la musique de tourner sans le groupe et, accessoirement, de ressusciter la comédie musicale sur scène il ne semble pas nécessaire de se réunir, et il y a peu de choses à prouver non plus.

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« Abba ne s’est pas contenté d’écrire de grandes chansons, ils ont fait de grands disques et c’était leur secret », dit Palm. « Ils les concevaient comme des productions et des arrangements des visions de la musique pop parfaite. Pourquoi y a-t-il si peu de reprises réussies de chansons d’Abba ? Parce qu’elles sont si difficiles à habiter.

« Pour ressembler à Abba », dit-il, « il faut être Abba ».


Pierrette Rajaonasy

J'adore particulièrement toutes les actualités people et les séries Netflix, deux sujets pourtant diamétralement opposés que l'on retrouve sur ce magazine francophone ! Je partage donc mon opinion assez régulièrement dans mes articles sur le site.